Seis temporadas en blanco para el Arsenal, pero ahora llueven los goles en el regreso de los Gunners de Mikel Arteta a la Liga de Campeones

Seis temporadas en blanco para el Arsenal, pero ahora llueven los goles en el regreso de los Gunners de Mikel Arteta a la Liga de Campeones

Son las 5 de la tarde en el interior de The Gunners y ya se oye el murmullo de la charla. Ahora todo está tranquilo mientras la lluvia golpea el hormigón más allá de los cristales, pero en unas horas no podrás moverte del interior de este famoso pub. Arsenal camisetas, canciones e historias.

De momento, los primeros se sientan y mastican la grasa.

¿Cómo podría Mikel Arteta hacer eso a Aaron Ramsdale? Al menos no nos da un vuelco el corazón cuando David Raya toca el balón. El Arsenal debe fichar Ivan Toney en enero, no podemos confiar en Eddie Nketiah para liderar la línea. ¿Qué puede Kai Havertz hacer que Emile Smith-Rowe no puede? ¿En qué posición juega Havertz? Sabíamos exactamente lo que íbamos a conseguir cuando firmamos Declan Rice. Si Bukayo Saka arrastraba una lesión, ¿por qué Arteta no le dio descanso al final de la temporada pasada una vez que el Premier League ¿se acabó?

Las tomas en caliente vuelan de un lado a otro, pero todas con el zumbido de la emoción. Nada puede apagar los ánimos en una noche como ésta, ni siquiera los incesantes chaparrones que acompañan a los seguidores del Arsenal en su embriagador peregrinaje al Emirates Stadium. Han esperado mucho tiempo una noche como ésta.

Seis temporadas, de hecho. Seis temporadas desde la última incursión del Arsenal en el Liga de Campeones. Seis temporadas después de una racha ininterrumpida de casi dos décadas en la máxima competición europea.

Bukayo Saka marcó el primer gol del Arsenal en el regreso a lo grande del club a la Liga de Campeones

Bukayo Saka marcó el primer gol del Arsenal en su regreso a la Liga de Campeones.

Los Gunners se impusieron por 4-0 al PSV holandés en su primer partido del Grupo B.

Los Gunners se imponen por 4-0 al PSV holandés en su primer partido del Grupo B.

Los seguidores del Arsenal habían acudido al partido de la liguilla en el Emirates con expectación.

Los hinchas del Arsenal habían viajado al partido de la liguilla en el Emirates con expectación

Ha sido duro”, afirma Valentine Sokoli, seguidor de toda la vida. Pero uno no tiene el derecho divino de jugar en la competición todos los años. Es lo mejor. Es estupendo volver, me siento bien. Estoy impaciente por volver a sentir ese ambiente, por oír el himno. Me siento bien. Es nuestro sitio”.

Sokoli tiene ahora 40 años. Lleva apoyando al Arsenal desde que tenía seis años, cuando lo vio jugar por primera vez contra el Liverpool en Anfield en 1989 en la televisión en blanco y negro de su familia en Albania. A los 14 años dejó a su familia para viajar a Inglaterra y ver al Arsenal enfrentarse al Newcastle en Highbury en 1998. Quedó prendado. Lleva en este país desde entonces.

Si me hubieras ofrecido un millón de libras o experimentar lo que sentí aquel día, te diría que te quedaras con tu dinero”, afirma.

Su hijo Leo, de 12 años, no quiere saber nada. No puede ser. ¡Es un MILLÓN de libras! Podrías comprar todas las entradas del Arsenal que quisieras”.

No puede haber visto el precio de las entradas del Arsenal hoy en día.

Es una exageración, por supuesto, pero entiendes la sensación en noches como ésta, en lugares como éste.

The Gunners se encuentra a pocos minutos a pie del viejo Highbury. Camisetas del Arsenal de antaño cuelgan de las paredes, otras rodean la base del bar mostrando los nombres de las leyendas del club en orden numérico. Rocastle 7, Ljundberg 8, Eduardo 9, Merson 10, George 11.

Sus clientes lo han visto todo y, rodeados de sus compañeros, vuelven a compartir los recuerdos. Los años de Arsene Wenger, los años de George Graham… “¿Quién es ése?”, pregunta Leo, de 12 años.

Los hinchas del Arsenal esperaban con impaciencia el partido tras seis años de ausencia en la Liga de Campeones.

Los aficionados del Arsenal esperan con impaciencia el partido tras seis años de ausencia en la Liga de Campeones.

El club está cosechando los frutos de tener un plan a largo plazo bajo la dirección de Mikel Arteta.

El club está cosechando los frutos de un plan a largo plazo bajo la dirección de Mikel Arteta.

El resultado dio al Arsenal el regreso perfecto a la máxima competición europea de clubes en el Emirates

El resultado dio al Arsenal el regreso perfecto a la competición europea de clubes de élite en el Emirates

Y han venido de todas partes para verlo. Un hombre con la camiseta de Emile Smith-Rowe voló desde Suecia para ver el partido. Martin Lynch vive en Nottingham, lleva toda la vida apoyando al Arsenal, pero nunca había podido verlo jugar… hasta anoche.

Estoy entusiasmado”, dice. Estoy impaciente por ver el estadio, por entrar, las luces, las banderas. Estoy impaciente”.

Un hombre se mezcla entre la creciente multitud vendiendo insignias, dos por 6 libras. Un hombre se cuela en la mesa de al lado y dice que antes jugaba al fútbol, pero que ahora es cardiocirujano. Los hinchas del Arsenal han necesitado uno de estos estos años”, dice.

Lo necesitaban al final del reinado de Wenger. Lo necesitaban con Unai Emery, cuando el club desperdició su oportunidad de regresar a la Liga de Campeones al quedar entre los cuatro primeros y luego pasar vergüenza en la derrota en la final de la Europa League ante el Chelsea.

Lo necesitaban cuando vieron al Tottenham alcanzar la final de la Liga de Campeones. También lo necesitaron en los inicios de Arteta, confiando en el proceso y siendo eliminados de Europa por el propio Emery.

Por fin están disfrutando del viaje. Arteta les ha llevado tiempo, pero ahora están cosechando los frutos de la paciencia y de un plan. Y ahora, tras seis años de ausencia, están de vuelta.

El murmullo rodea al mar de aficionados que pasa por la estación del Arsenal, los caballos de la policía, las furgonetas de hamburguesas y los puestos de programas. Les sigue a través de los tornos y les sigue hasta sus asientos.

La música de la Liga de Campeones ha sonado esta semana en el gimnasio del Arsenal. Los jugadores se han preparado. La partitura de Tony Britton sonó por megafonía en el interior del Emirates incluso antes de que salieran los jugadores, como si no pudieran esperar más.

También sonó cuando los jugadores salieron en la segunda parte, y de nuevo en el tiempo reglamentario. Los aficionados llevan seis temporadas deseando escucharlo dentro de estos muros.

Cuando lo hicieron, el clamor que siguió les dijo que la espera, por dolorosa que fuera, había merecido la pena.

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